L’Iroké : Origine et Fonction d’un Objet de Divination Ifa Chez les Yoruba

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Comme les figures d’Ifa ne sont pas considérées  simplement comme le fruit du hasard mais contrôlées par Ifa, qui supervise personnellement chaque divination, le devin doit attirer l’attention de celui-ci avant de commencer la divination. Pour cela, il peut taper un hochet ou «tapeur» (iro) contre le plateau de divination. Ceci est connu comme le tapeur de Ifa (Irofa, Iro ifa ou iroke) Le tapeur mesure généralement de huit à seize pouces de long et est sculpté en bois avec son extrémité inférieure, qui est tapée sur le plateau, en forme de défense d’éléphant. L’extrémité supérieure, par laquelle il est tenu, peut être simplement décorée ou sculptée.
Le mythe d’ifa suivant expliquant l’origine du hochet iroke a été raconté par un devin d’Ifè qui l’a attribué à la figure Ogbe okanran :

À un moment donné, Orunmila s’est lié d’amitié avec Éléphant et est allé dans la forêt avec lui. Ils ont fait n’importe quel travail pour trouver de l’argent, mais Orunmila n’était pas aussi puissant qu’Éléphant et ne pouvait pas supporter les difficultés. Ils ont travaillé dans la forêt pendant trois mois et trois ans; mais quand ils sont revenus, Orunmila a gagné juste assez de quoi s’acheter un drap blanc. Sur le chemin du retour, Orunmila demanda à Elephant de lui tenir le tissu pendant qu’il irait se soulager dans la brousse. Éléphant a accepté; mais quand Orunmila est revenu, Éléphant avait avalé le tissu. Quand Orunmila lui a demandé le tissu, Éléphant a nié l’avoir jamais reçu. Une grande dispute les opposa et continua pendant qu’ils marchaient le long de la route. Finalement, arrivés au carrefour, ils se sont séparés. Orunmila allant sur la route d’Ado, et Éléphant allant à Alo.
Sur la route d’Ado, Orunmila rencontra Odè, le chasseur, qui lui dit qu’il allait à la chasse aux éléphants. Orunmila lui dit qu’il savait où il pourrait trouver un éléphant, et lui indiqua la route allant à Alo. Orunmila dit à Odè qu’il rencontrera un éléphant et le tuera, et que quand il l’éventrera, il trouvera un tissu blanc qu’il lui rapportera. Suivant les indications d’Orunmila, Odè rencontra Éléphant et le tua. Quand il éventra l’éléphant, il trouva le tissu blanc à l’intérieur. Comme promis, il rendit le tissu, avec une défense de l’éléphant en guise de cadeau, à Orunmila
Depuis lors, à cause du mensonge d’Éléphant, Orunmila et les Babalawo utilisent la défense d’éléphant comme iroke. Et depuis ce temps, tout chasseur qui tue un éléphant doit en rapporter l’ala¹ au babalawo.

in Ifa Divination, Communication betwen Gods and Men in West Africa, William Bascom, 1969.


¹ala signifie à la fois une partie des intestins d’un éléphant, et un tissu blanc

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